West of the Yellow River un viaggio lontano attraverso Gansu

Nessuno. Nessun suono di alcun genere, davvero, tranne il vento invisibile che sferza contro una formazione rocciosa solitaria a una certa distanza. È difficile dire fino a dove. Il sole splende attraverso una cupola blu brillante, dando a tutto nella tua visione periferica un effetto sfumato e sbiadito. Stando nel mezzo del deserto in una delle province più remote della Cina, ti senti fantasticamente lontano da tutto.

Gansu è una delle province meno popolate della Cina, e anche se è giusto dire che la sua capitale, Lanzhou - una città di 3,6 milioni - è più che impegnata, la ragione per venire qui è sentirsi rimosso.

Sentirsi lontano sotto i drammatici cieli di Gansu © WanRu Chen / Getty

Una regione snella lungo la vecchia Via della seta, Gansu è un luogo per vedere la fine della Grande Muraglia, per imparare come il buddismo si diffonde serenamente in tutta l'Asia e per camminare sulle orme di Marco Polo attraverso immensi paesaggi.

La buona notizia per i viaggiatori è che Gansu ha visto un rapido sviluppo negli ultimi anni: nuove linee di treni ad alta velocità, aggiornamenti ai siti turistici e un allentamento generale di quello che un tempo era un viaggio molto polveroso. Tutti questi miglioramenti ma una relativa mancanza di visitatori, almeno per ora, rendono questo il momento di sperimentare la vastità della provincia tutta per te.

Finestra sul Gobi in cima a Dundun Hill al Sun Pass © Megan Eaves / Lonely Planet

Dune in ascesa e paesaggi ultraterreni

L'arido paesaggio di Gansu si sviluppa dalle pianure pianeggianti e sabbiose del deserto del Gobi fino a un apice di 5500 m nelle montagne di Qilian nella parte meridionale della provincia. La sua sezione centrale allungata (Gansu è spesso paragonata alla forma di una zucca dai cinesi) è una valle stretta fronteggiata su entrambi i lati da colline aride. Questo, il Corridoio Hexi (chiamato '河西' perché è ad ovest del Fiume Giallo), era l'ultimo regno tubolare attraverso il quale le anime bandite di epoche passate attraversavano prima di lasciare definitivamente l'impero cinese. Lungo la strada, il Fiume Giallo e i suoi amici scavano burroni. Le docce monsoniche estive scolpiscono forme particolari in colline secche e cotte dai colori dell'autunno.

Montagne Qilian spolverate dalla neve di aprile, sulla via per Mati Si © Megan Eaves / Lonely Planet

L'elenco dei paesaggi da non perdere di Gansu si legge come un poema: Elegant Mercury-Red Park, Vasto Connecting Mountains, Red Cloud Landform. Seguite il Fiume Giallo fino a una diga vicino a Linxia e troverete piccole e aspre colline grigie che punteggiano il cielo sopra un serbatoio ancora verde, sorvegliato dal grande Buddha di Bingling Si. A Dunhuang, arrampicati su Singing Sands Dune, dove le particelle si muovono a mezzogiorno nei venti occidentali, verso un oceano di montagne di sabbia: il deserto del Taklamakan si estende da qui fino al retro. Per scendere di nuovo, una scuderia di sabbia attende coloro che non si preoccupano di ottenere cereali in ogni orifizio.

Appena ad ovest di Zhangye, i sogni di immagini si avverano in colline di argilla multicolore che sono state chiamate le "rocce arcobaleno". Arancio, rosso, giallo e blu si mescolano in strati infuocati come tramonti, bluff su bluff. Negli ultimi anni sono state installate nuove infrastrutture - passerelle in legno, autobus e ringhiere - che facilitano i visitatori e proteggono questa delicata geologia. Arriva presto per vedere le viste nella luce dell'alba e porta una giacca in caso di neve strana, anche in tarda primavera.

Strati al tramonto al Danubio National Geopark © RAZVAN CIUCA / Getty

E poi ci sono le bizzarre formazioni rocciose dello Yadan National Park, quasi 200 km attraverso uno strato piatto di polvere proveniente da Dunhuang. Poi, all'improvviso, si alza una flotta simile a un miraggio di strane forme marroni: queste rocce inquietanti hanno eroso la fine drammatica del capolavoro cinematografico di Zhang Yimou, Eroe. Per arrivare qui, devi passare la fine letterale della Grande Muraglia al Passo del Cancello di Giada: una reliquia adobe risalente alla dinastia Han (202BC-220AD).

Paradiso gastronomico nella capitale del noodle

Le tagliatelle tirate a mano di Lanzhou (拉面, Lamian) sono famosi in tutta la Cina - da Pechino alle minuscole città della provincia di Zhejiang, troverete almeno un ristorante a conduzione familiare che vende la propria versione di questa specialità. L'indizio è nel nome: l'impasto viene arrotolato e spinto da abili maestri di tagliatelle, poi arrotolato di nuovo, tagliato e stirato danzando le mani in ciocche di spaghetti più tipicamente servite in brodo di manzo fumante con peperoncino ed erbe aromatiche. Non è difficile trovare un posto dove assaggiare questi noodles: piccoli ristoranti in quasi ogni angolo di strada a Gansu ti vendono una ciotola appena tirata a un prezzo inferiore a quello della tua giornata, ma a Lanzhou non perderai i Mazilu Beef Noodles, che è stato servendo una ricetta perfezionata dal 1954.

Allungando la pasta per i famosi lamian noodles di Lanzhou © Xinhua News Agency / Getty

Oltre alle ciotole da noodle, Lanzhou sfrigola con la cultura del cibo. I mercati con tende rosse prendono strade strette, dove i pedoni gareggiano per lo spazio tra le bancarelle di venditori ambulanti. Sotto stringhe di bulbi spogli, i cuochi di strada grigliano carni allo spiedo e verdure alla griglia, patatine fritte fresche di patate e offerte più avventurose come teste di pecore intere. E ci sono un sacco di grandi bottiglie di birra Huanghe locale per lavare tutto.

Buddha e due bodhisattva a Maiji Shan © Megan Eaves / Lonely Planet

Grotte e grandi Buddha

Il marchio più visibile dell'eredità della Via della Seta in Gansu è la serie di grandi statue e grotte del Buddha che costeggiano il Corridoio Hexi dal confine dello Xinjiang fino a Xi'an. Insieme alla seta, il buddismo era la merce più importante e duratura scambiata lungo questa rotta. Gli antichi viaggiatori portarono con sé testi e ideologie dall'India, stabilendo monasteri lungo i sentieri sopra l'Himalaya. Più si spostarono verso est, più le tradizioni indiane si mescolavano alle religioni popolari cinesi locali, risultando in una meravigliosa panoplia di divinità colorate al tempo stesso familiari e uniche.

Da non perdere le gigantesche statue di Sakyamuni a Bingling Si (che ha anche un'incredibile collezione di grotte ben conservate e non vede quasi nessun visitatore) e Tiantishan (l'aspetto zen del Buddha qui appare serenamente su un bacino). Maiji Shan ti lascerà a bocca aperta con il suo gigantesco Buddha e una coppia di bodhisattva intagliati in una scogliera rossa a strapiombo, dove le grotte sono collegate da impalcature vertiginose. E a Mati Si, stringhe arcobaleno di bandiere di preghiera si intrecciano con le grotte-caverne in cima alle montagne.

Sculture buddiste straordinariamente ben conservate a Bingling Si © Megan Eaves / Lonely Planet

Il nonno dei siti buddisti di Gansu è Mogao, un gruppo di grotte in cui è stata scoperta la più vasta serie di testi all'inizio del XX secolo, incluso l'elusivo Sutra del Diamante, il primo libro stampato datato più antico del mondo. Sebbene molte delle reliquie più importanti siano state in seguito vendute o scattate, una visita permette di sbirciare all'interno di caverne oscurate, dove il respiro viene rubato dalle illuminazioni di vorticosi esseri azzurri dipinti nei più luminosi lapislazzuli dell'Asia centrale - una brillante testimonianza di quanto lontano viaggiavano le merci sulla via della seta. Ed è un buon momento per andare: nel 2015, il sito ha ricevuto un enorme aggiornamento, con un nuovo centro visitatori e infrastrutture che facilitano l'accesso alle delicate grotte.

I pellegrini tibetani percorrono il sentiero interno della kora al monastero Labrang di Xiahe © Megan Eaves / Lonely Planet

Nella parte sud di Gansu, il monastero di Labrang è il più grande monastero buddista tibetano al di fuori della regione autonoma del Tibet, dove i viaggiatori possono unirsi ai pellegrini che fanno le loro prosternazioni mentre camminano kora circuito e ruote di preghiera in legno rotanti. Il villaggio ad alta quota di Langmusi, sul confine del Sichuan, offre uno scorcio della vera vita tibetana nei caffè e nei templi rilassati.

Giri epici nel deserto

Girare per Gansu è stato un'avventura più straziante, e anche se ci sono molti autobus sconnessi che si possono trovare in questa parte della Cina, se vuoi, i nuovi collegamenti ferroviari ad alta velocità e i servizi aggiornati ti permettono di muoverti più comodamente, o su un itinerario più breve. Osservare l'ambientazione che i raggi rosa si trasformano in un cast di stelle scintillanti sul Gobi attraverso la finestra di un trenino è sicuramente il modo più incantevole per ammirare lo scenario cinematografico di Gansu.

Lo scenario epico di Gansu, meglio visibile attraverso il finestrino di un treno © STR / Getty

Tre settimane offriranno ai viaggiatori completisti il ​​tempo di vedere tutto, ma con una decina di giorni puoi toccare i punti salienti. Inizia il tuo viaggio volando a Lanzhou, dove un nuovissimo sistema metropolitano alleggerirà il traffico intasato della città entro la fine del 2017. Un breve autobus o treno est ti porta a Tianshui per vedere le grotte verticali di Maiji Shan, e poi a sud di Bingling Si il gigante sul lato del serbatoio Sakyamuni, e in seguito a Xiahe e Langmusi per diversi giorni di pellegrinaggio tibetano.

Tornando a Lanzhou, il Y667 è un treno dormiente progettato per i turisti che attraversano la provincia, offrendo di tutto, dai comodi posti ai comodi dormitori deluxe con due letti. Ti addormenti mentre il deserto scorre e ti risvegli a Dunhuang. Pianifica diversi giorni qui per goderti l'atmosfera rilassata, vai a fare slittino sulla sabbia a Singing Sands Dune, osserva i tesori della grotta a Mogao e scendi nel vasto nulla del Parco Nazionale Yadan.

Dawn alla stazione ferroviaria di Dunhuang dopo una notte sulla Y667 © Megan Eaves / Lonely Planet