Perché dovresti visitare l'Albania

Skanderberg sul cavallo - Bandiera nazionale albanese (c) Andreas Lehner
Se rimani bloccato in un ingorgo a Tirana, puoi sempre riflettere che è una misura di quanto lontano è arrivato il paese. Vent'anni fa si diceva che ci fossero meno di 200 automobili in tutta l'Albania; oggi le strade della capitale sono affollate di BMW e Mercedes, oltre a veicoli più modesti.
Ci sono molte altre indicazioni su come questa nazione, che ha recentemente celebrato il suo centenario - nel 1912 divenne l'ultimo paese europeo ad ottenere l'indipendenza dall'Impero ottomano - è risoluta a prendere il suo posto nel 21 ° secolo.
C'è spesa per scuole, strade e altre infrastrutture, incentivi per investitori e sviluppatori stranieri e una spinta per l'adesione all'UE. E c'è anche la determinazione a rendere il luogo più noto al mondo esterno.
Come disse il carismatico ministro del turismo Aldo Bumci: "Siamo vicini a ovunque e facilmente accessibili, eppure siamo sconosciuti e inesplorati. Siamo l'ultimo segreto dell'Europa. "
La facilità di accesso - L'aeroporto internazionale di Tirana (dal nome di Madre Teresa, nativo albanese) è collegato a 32 destinazioni da 12 compagnie aeree - significa che è perfettamente fattibile trascorrere solo un paio di giorni iniziando a sbloccare quel segreto.

Un tour a piedi di Tirana

Da piazza Skanderberg, con la sua massiccia statua dell'eroe guerriero del 15 ° secolo a cavallo, abbiamo passeggiato sull'ampio viale dei martiri della Nazione costruito dagli italiani (la cui originaria influenza benigna divenne poi oppressiva sotto Mussolini). Abbiamo superato l'architettura classica più fascista, tra cui l'Università, il Museo Archeologico e lo Stadio Nazionale, in piazza Madre Teresa, così chiamata in onore della figlia più famosa dell'Albania e con la statua della piccola monaca dall'aspetto più muscoloso di quanto non fosse nella vita..
Statua di Madre Teresa (c) Liz Gill
Poi passò davanti alla Torre dell'Orologio, una delle più antiche costruzioni della città, e la Moschea di Et'hem Bey alla Piramide, un edificio che simboleggia molto della storia recente dell'Albania.
Fu costruito originariamente per celebrare la vita e le opere del capo del Partito Comunista Enver Hoxha, la cui presa di ferro tenne gli albanesi sotto assedio molto tempo dopo che altri regimi di questo tipo erano caduti. Un infame esempio del controllo totale del leader fu che gli unici film occidentali che potevano essere mostrati erano quelli di Norman Wisdom.
Oggi la follia è vuota e fatiscente e il suo futuro indeciso. Nel frattempo i bambini e gli adolescenti lo usano come un posto dove rilassarsi e un parco giochi. Tratteniamo il respiro mentre corrono su e giù per i suoi lati in forte pendenza.
Nelle vicinanze si trova un triste monumento a quei bambini che hanno perso la vita nei disordini civili seguiti al crollo del comunismo e, più tardi, nel 1997, a una serie di schemi di investimento piramidali, che hanno rovinato metà della popolazione che, non controllata nelle forme del capitalismo, aveva versato nei loro risparmi di una vita.
Su una nota più felice, ci fermiamo a guardare una festa di nozze emergere dalla chiesa. Sposarsi è un grosso problema qui. Lo sposo arriva a guidare la macchina dei suoi sogni e la sposa ha spesso fino a tre abiti da sposa stravaganti, uno per la cerimonia stessa, gli altri per le feste prima e dopo, ma di solito tutti assunti: questo è ancora per gli standard europei un paese relativamente povero.
Tutte le religioni sono state bandite da Hoxha: voleva creare il primo stato ufficialmente ateo del mondo, ma ora sta facendo un ritorno come evidenziato da edifici come la massiccia e sculacciata cattedrale ortodossa. Le persone sono ancora orgogliose della loro tolleranza religiosa e, raro per i Balcani, il matrimonio misto è così comune da non essere notato. "Siamo albanesi il primo e il secondo religioso", mi dice qualcuno.
Albania - chiesa ortodossa (c) PublicDomainPictures
Anzi, sono unici besa il codice d'onore che afferma che un ospite deve essere protetto a tutti i costi significa che non solo non hanno mai tradito un singolo ebreo per i nazisti, ma che hanno anche dato rifugio ai profughi ebrei di altri paesi. Alla fine della seconda guerra mondiale c'era una comunità di 2.000, dieci volte il numero originale.
La nostra passeggiata termina nella Sky Tower, dove abbiamo un caffè nel ristorante girevole e una vista a 360 gradi sulla città. Uno degli aspetti più sorprendenti da questa prospettiva è il numero di edifici dipinti a colori vivaci, eredità di un sindaco che pensava che fosse un modo economico e allegro di trasformare tutti quegli uffici grigi e grigi e gli appartamenti in stile sovietico.
Sembra che i cambiamenti stiano avendo luogo ovunque. Le strade sono state ampliate, gli hotel sono in costruzione e le pensioni si aprono sulle montagne - due terzi del paese sono montagnosi e drammaticamente belli - e giù sulla costa.

Una costa variabile

Sarande, Albania (c) Rolf
L'Albania ha più di 250 miglia di costa, il tratto adriatico settentrionale (questo è solo 70 miglia dall'acqua dall'Italia) con lunghe spiagge sabbiose e acque poco profonde, il sud dello Ionio, baie isolate e promontori rocciosi.
A Lalzit Bay, ad esempio, a soli 40 minuti da Tirana, una società britannica sta sviluppando un resort multimilionario rivolto non solo ai residenti ma anche ai visitatori europei.

La storica città di Kruje

Un luogo che si è già affermato come destinazione turistica è Kruje, che visitiamo il nostro secondo giorno, una cittadina storica arroccata a quasi 2000 piedi di altezza su una montagna. Si trova a sole 12 miglia dalla capitale, ma il viaggio può essere una prova di coraggio: la mancanza di una tradizione automobilistica significa che la guida locale lascia molto a desiderare.
Vale certamente la pena lo strano momento nocca bianca però. I panorami sono fantastici e ci sono due musei interessanti, uno nel castello splendidamente restaurato dedicato a Skanderberg che ha strappato la città agli Ottomani e la difese attraverso tre assedi fino alla sua morte nel 1468 e l'altro l'affascinante Museo Etnografico dove la nostra brillante guida gestiva per comunicare com'era vivere in epoche precedenti e farti sentire molto contento di aver vissuto in quelle moderne.
Allungare dal castello è un vicolo medievale, oggi fiancheggiato da bancarelle e botteghe che offrono incantevoli perline, tappeti, pantofole di feltro e vecchi costumi (alcuni così pesanti che potresti a malapena sollevarli, non importa indossarli - le donne albanesi del passato dovevano essere spaventosamente forti ) oltre a numerosi cimeli raffiguranti la distintiva bandiera rossa e la sua aquila bicipite nera.
In precedenza avevamo pranzato al Panorama Hotel: una deliziosa selezione di antipasti, tra cui la specialità locale torta di spinaci Byrek seguita da insalate e carni alla griglia con vino per meno di £ 10 / € 12 / $ 15 a testa.
Tale rapporto qualità-prezzo è una delle attrazioni del paese, naturalmente, insieme a molti altri che non abbiamo potuto inserire in una visita in aereo di due giorni.
Questi includono spettacolari paesaggi incontaminati, storia interessante (questo luogo è stato illirico, ellenico, romano e bizantino) e cultura: ci sono innumerevoli castelli, fortezze e luoghi di culto, nonché tre siti del patrimonio mondiale dell'UNESCO.
Il tempo è bello - in estate è bello con 180 giorni di sole e temperature tra i 22 ei 30 gradi e anche in inverno abbiamo avuto una giornata di sole e una di pioggia - e c'è molta vita notturna sotto forma di bar vivaci e ristoranti e alcuni club.

Burly ma ospitale

Përmet, Albania (c) Rob Hogeslag
C'è anche la tradizione dell'ospitalità, da lungo tempo stabilita ma ovviamente non vista dal mondo esterno per così tanto tempo e ancora guastata da una diffusa immagine di albanesi come piuttosto proibitiva se non addirittura terrificante.
Probabilmente ero colpevole di questo come chiunque altro, ma l'ho versato quasi non appena sono salito sull'aereo quando un giovane uomo balzò in piedi per issare la mia valigia nell'armadietto sopraelevato e poi chiacchierò animatamente sul volo, felice che fossi andando a scoprire il paese che amava.
Sembrava davvero terrificante come fanno molti uomini albanesi: corpulento e sorridente nel riposo se non in realtà accigliato. Ma questa è solo l'apparenza. Dalla mia breve visita, certamente non era la realtà - era calda e accogliente.
Come un altro uomo ci ha detto a un certo punto: "L'ospitalità è il nostro codice antico. Se la cordialità fosse negoziabile, gli Albanesi sarebbero ricchi. "Forse lo saranno presto.

Dove alloggiare

Siamo stati al 5 * Hotel Rogner, e la nostra camera doppia con vista sul giardino costa circa € 370 per le due notti. L'hotel è situato proprio sul viale principale di Tirana. Offre sistemazioni moderne e una grande piscina all'aperto che ospita spesso musica dal vivo.
Un'alternativa più economica è il 3 * Capital Tirana Hotel, inaugurato nel 2012 e situato nel centro storico vicino all'Ufficio del Procuratore Generale. Offre eleganti camere con finestre insonorizzate, programmi via cavo e satellitari, aria condizionata e minibar da € 30 a notte.
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Come arrivare là

Abbiamo volato British Airways da Londra Gatwick a Tirana per circa £ 200.